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As vítimas da guerra do Vietnã queriam justiça. Eles receberam '30 sacos de arroz'.

Depois que a unidade varreu Phong Nhi e Phong Nhut, vilas no centro do Vietnã, em 12 de fevereiro de 1968, dezenas de corpos foram encontrados, todos civis desarmados, a maioria deles crianças e mulheres, baleados ou esfaqueados com baionetas.

Um memorial aos moradores mortos no massacre de Phong Nhi e Phong Nhut, na província de Quang Nam, no Vietnã, em 13 de julho de 2021. As tropas sul-coreanas foram o maior contingente estrangeiro lutando ao lado de soldados americanos durante a Guerra do Vietnã. (Linh Pham / The New York Times)

Escrito por Choe Sang-Hun

A unidade da marinha sul-coreana tinha a reputação de não deixar nada respirando ao passar por território hostil, nem mesmo um porco amamentando sua ninhada.

Depois que a unidade varreu Phong Nhi e Phong Nhut, vilas no centro do Vietnã, em 12 de fevereiro de 1968, dezenas de corpos foram encontrados, todos civis desarmados, a maioria deles crianças e mulheres, baleados ou esfaqueados com baionetas.

Este velho saiu de um esconderijo, com as mãos levantadas, lembrou Ryu Jin-seong, um ex-fuzileiro naval adido à unidade que tinha 22 anos na época. Ele continuou implorando pela vida, aparentemente pensando que seria morto quando fosse levado embora.

Em um acesso de raiva, um sargento xingou e esvaziou seu pente sobre o homem, disse Ryu.

A tragédia da Guerra do Vietnã - ecoando alto na semana passada durante a caótica retirada dos EUA do Afeganistão - continua a assombrar as vítimas que testemunharam e sobreviveram às duas décadas de derramamento de sangue.

Quase meio século após o fim da guerra, as vítimas do massacre de Phong Nhi e Phong Nhut estão buscando uma compensação do governo de Seul no primeiro processo desse tipo que está sendo julgado em um tribunal sul-coreano.

Picados por testemunhos chocantes, legisladores sul-coreanos e grupos cívicos também estão pressionando por uma lei especial para investigar alegações de longa data de que tropas sul-coreanas mataram milhares de civis quando eram o maior contingente estrangeiro lutando ao lado de soldados americanos durante a guerra.

Nunca estive livre do pesadelo do dia em que as tropas sul-coreanas chegaram à nossa aldeia, disse Nguyen Thi Thanh, 61, que perdeu cinco parentes, incluindo sua mãe, irmã e irmão, e foi ferida em Phong Nhi em 1968. Mas o governo sul-coreano nunca visitou nossa aldeia e nunca nos perguntou o que aconteceu.

A Coreia do Sul enviou 320.000 soldados, classificando-os como cruzados anticomunistas. Em troca de sua contribuição, ganhou ajuda dos EUA que ajudou a construir a economia nacional. Mas há muito tempo persistem rumores de que as tropas sul-coreanas cometeram assassinatos em massa de civis vietnamitas.

As discussões sobre o assunto eram tabu durante a ditadura militar anterior. Mas, à medida que a Coreia do Sul desfrutava de maior liberdade de imprensa no final dos anos 1990, mais veículos começaram a publicar histórias sobre os alegados massacres de civis. Aquele em Phong Nhi e Phong Nhut foi o mais documentado.

Os militares dos EUA investigaram o que aconteceu poucos dias após os assassinatos, de acordo com documentos americanos desclassificados.

De acordo com os documentos, fuzileiros navais dos EUA e milicianos sul-vietnamitas operando em Dien Ban, província de Quang Nam, ouviram disparos e viram cabanas queimando depois que a unidade da marinha sul-coreana se mudou para Phong Nhi e Phong Nhut. Os americanos e sul-vietnamitas ajudaram os aldeões que fugiam feridos. Mais tarde, eles visitaram Phong Nhi para encontrar pilhas de corpos, incluindo uma criança e uma mulher grávida baleada na cabeça à queima-roupa e uma jovem que ainda estava viva e teve seu seio cortado, afirmam os documentos.

Um dos fuzileiros navais dos EUA tirou fotos.

Mais de 70 moradores morreram no ataque, de acordo com documentos dos EUA e depoimentos recentes de sobreviventes.

As vítimas deste incidente eram civis indefesos, a grande maioria dos quais eram mulheres e crianças, que foram assassinados enquanto imploravam por suas vidas, o Major John M. Campanelli, um investigador da Marinha dos EUA, escreveu nos documentos desclassificados de 18 de fevereiro de 1968 Ele acrescentou que em uma tentativa de apaziguar os sobreviventes e parentes dos mortos e feridos, o oficial executivo do batalhão da Marinha da Coréia do Sul ofereceu suas desculpas e forneceu 30 sacos de arroz ao Chefe do Distrito.

Em abril de 1968, os investigadores militares dos EUA concluíram que havia alguma probabilidade de que um crime de guerra foi cometido e compartilharam as informações com o oficial sul-coreano no Vietnã, o tenente-general Chae Myung-shin. Chae respondeu afirmando que o massacre foi um ato conspirado e impiedosamente eleito pelos comunistas.

Os veteranos sul-coreanos contaram uma história diferente.

Ryu disse que havia uma ordem que se os fuzileiros navais recebessem até mesmo fogo pequeno, eles deveriam rastrear sua origem e destruir tudo que encontrassem, mesmo civis desarmados, para instilar medo entre o inimigo. A tarefa de demonstrar crueldade muitas vezes recai sobre unidades apelidadas de empresas assassinas, incluindo a de Ryu, disse ele. O ataque em Phong Nhi e Phong Nhut começou depois que um pequeno incêndio próximo às aldeias feriu um fuzileiro naval sul-coreano, de acordo com documentos dos EUA.

Os militares dos EUA reabriram seu caso no final de 1969 depois que a RAND Corporation, em um de seus estudos, descobriu alegações de brutalidade por tropas sul-coreanas contra civis vietnamitas. Foi nessa época que a agência de inteligência sul-coreana começou a questionar membros da unidade da marinha sobre o massacre, ex-oficiais disseram à mídia sul-coreana em 2000. Pelo menos um dos oficiais fez um relato semelhante ao de Ryu.

Não há evidências de que Washington ou Seul tenham levado adiante o assunto. Em vez disso, os militares dos EUA foram acusados ​​por refugiados e estudantes pesquisadores nos Estados Unidos de suprimir as evidências de atrocidades civis perpetradas pelas forças sul-coreanas.

Depois que a Coreia do Sul e o Vietnã abriram relações diplomáticas em 1992, os visitantes sul-coreanos encontraram aldeões vietnamitas que se lembraram das atrocidades das tropas sul-coreanas. Um estudo de um pesquisador sul-coreano, baseado em entrevistas com sobreviventes e testemunhas das aldeias, relatou que dezenas de supostos assassinatos em massa executados por soldados sul-coreanos deixaram cerca de 9.000 civis vietnamitas mortos.

Em 2015, Nguyen e outra mulher foram as primeiras vítimas vietnamitas a visitar a Coreia do Sul para compartilhar suas histórias. Em 2019, com a ajuda de grupos cívicos sul-coreanos, ela e 102 pessoas de 17 aldeias vietnamitas solicitaram ao presidente Moon Jae-in da Coreia do Sul uma investigação e um pedido de desculpas. No ano passado, Nguyen abriu um processo contra o governo de Seul.

A Coréia do Sul afirma que não encontrou evidências de assassinatos de civis em seus registros de guerra. Quando os advogados exigiram que a agência de inteligência tornasse públicos os resultados de sua investigação sobre os fuzileiros navais em 1969, ela se recusou, dizendo que não podia confirmar nem negar se uma investigação havia ocorrido.