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A crise de poder da China expõe tensões antes da cúpula do clima da ONU

O maior impulsionador das emissões da China é seu apetite por aço e cimento, ingredientes essenciais para torres de apartamentos, linhas de trem-bala, metrôs e outros grandes projetos de construção.

Construção da usina termoelétrica a gás Zhongtang em Dongguan, China, uma das várias novas usinas a gás sendo construídas na área para atender às necessidades de energia do país enquanto gira a partir do carvão, 28 de setembro de 2021. (Gilles Sabrié / The New York Vezes)

Escrito por Keith Bradsher e Lisa Friedman

Na extremidade norte de uma vasta cidade industrial chinesa, tochas de soldagem brilham enquanto os trabalhadores terminam a construção de uma usina a gás para substituir uma que queimava carvão e cobria a vizinhança com uma nuvem de fuligem.

É uma das várias enormes usinas movidas a gás sendo construídas para bombear mais eletricidade em toda esta extensa cidade industrial de cerca de 10 milhões de habitantes, onde o aumento da demanda por energia levou ao racionamento e apagões que agora estão atingindo o leste da China e ameaçam as cadeias de abastecimento internacionais.

Este arquipélago de usinas de energia destaca uma realidade inquietante na luta global para desacelerar as mudanças climáticas. A China queima mais combustíveis fósseis do que qualquer outra nação, tornando-se a principal fonte de gases de efeito estufa do planeta que estão aquecendo a Terra. E seu apetite voraz por eletricidade só está crescendo.

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O presidente chinês, Xi Jinping, prometeu que seu país começará a reduzir o dióxido de carbono e outros gases gerados pela queima de carvão, gás e petróleo até 2030 e, em seguida, parará de adicioná-los à atmosfera até 2060. Mas os cientistas do clima alertam que as nações devem fazer uma guinada brusca longe dos combustíveis fósseis agora, a fim de evitar as consequências mais catastróficas das mudanças climáticas.

Poucas semanas antes de uma cúpula climática crítica da ONU em Glasgow, Escócia, as atenções estão voltadas para a China e se ela fará mais para reduzir as emissões. A principal agência de energia do mundo disse na semana passada que a China tem os meios e a capacidade para reduzir sua poluição. Suas ações podem ter consequências para o clima do planeta, já em um momento crucial.

Queremos ver a ambição da China, disse Alok Sharma, um membro do Parlamento do Reino Unido que está supervisionando as negociações internacionais sobre o clima. A China é responsável por quase um quarto de todas as emissões globais no momento. E eles serão uma parte crítica para garantir que tenhamos sucesso.

A China deu alguns passos importantes neste ano para começar a restringir o uso de carvão, o mais sujo dos combustíveis fósseis. Em abril, Xi prometeu que a China controlaria estritamente os projetos de geração de energia a carvão. Ele acrescentou que o país alcançaria o pico de consumo de carvão em 2025 e depois o reduziria nos cinco anos seguintes.

Seguindo a promessa de Xi, os governos locais desaceleraram as aprovações para novos projetos de energia a carvão na China, após um grande aumento em 2020. Algumas províncias, como a costa de Shandong, determinaram durante o verão que algumas de suas usinas movidas a carvão mais antigas e menos eficientes fossem fechadas.

Em setembro, Xi anunciou nas Nações Unidas que a China deixaria de financiar novas usinas a carvão em outros países. Vários especialistas americanos disseram que esse é um passo importante, mas não o suficiente.

O principal evento é a China prometer um grande corte em suas emissões agora, nesta década, como os EUA, a UE e outros fizeram, Todd Stern, o enviado climático do ex-presidente Barack Obama, escreveu no Twitter.

John Kerry, enviado internacional do presidente Joe Biden para o clima, observou enquanto estava na cidade de Tianjin, há um mês, que a China ainda planeja construir 247 gigawatts de nova energia a carvão. Isso é quase seis vezes a capacidade total de energia a carvão da Alemanha. O plano da China na verdade desfaria a capacidade do resto do mundo de conter o aquecimento global a um nível relativamente seguro, disse ele.

O Enviado Presidencial Especial para o Clima dos EUA, John Kerry. (Departamento de Estado dos EUA via AP)

O mundo pode se dar ao luxo de ter a China, já como o maior emissor, continuando a crescer nessas emissões nos próximos 10 anos? Não, Kerry disse em uma entrevista.

Nas últimas três décadas, o crescimento da China no uso de energia foi explosivo. A cada ano, a China queima mais carvão do que o resto do mundo combinado e quase tanto petróleo quanto os Estados Unidos.

Mas também está fazendo pesados ​​investimentos em energia limpa. A China é líder mundial em energia hidrelétrica, solar e eólica. Embora a maior parte da China tenha ficado sem rios para represar energia hidrelétrica, ela vem construindo energia solar e eólica mais rápido do que qualquer outro país nos últimos anos.

Ainda assim, não é o suficiente.

As adições de capacidade renovável ainda não estão acompanhando o crescimento da demanda por eletricidade, disse David Fishman, analista de energia do Grupo Lantau, uma consultoria de Hong Kong.

Os Estados Unidos e a Europa têm conseguido reduzir as emissões com mais facilidade porque suas economias têm crescido lentamente. O uso de energia nos EUA ficou quase estável na década anterior à pandemia e caiu drasticamente no ano passado. O uso de energia na Europa estava diminuindo gradualmente, mesmo antes da pandemia.

Os Estados Unidos, em particular, conseguiram reduzir as emissões mudando gradualmente da energia do carvão para uma maior dependência do gás natural, que emite cerca de metade do dióxido de carbono quando queimado, e aumentando sua energia renovável.

Mas a China precisa encontrar uma maneira de produzir ainda mais energia e, ao mesmo tempo, reduzir as emissões - uma tarefa difícil.

Os Estados Unidos e outros países estão pressionando a China a concordar em ajudar a limitar o aquecimento global neste século a não mais que 1,5 grau Celsius em comparação com as temperaturas anteriores à Revolução Industrial. Esse é o limite além do qual os cientistas dizem que o planeta sofrerá danos irreversíveis. À medida que os países continuam a bombear emissões de carbono na atmosfera, a Terra já aqueceu cerca de 1,1 grau Celsius.

A China está entre os poucos países que ainda não concordaram com a meta de 1,5 grau.

Construção da usina termoelétrica a gás Zhongtang em Dongguan, China, uma das várias novas usinas a gás sendo construídas na área para atender às necessidades de energia do país enquanto gira a partir do carvão, 28 de setembro de 2021. (Gilles Sabrié / The New York Vezes)

Para complicar as coisas, está a visão da China de que a mudança climática é principalmente uma responsabilidade dos Estados Unidos. Os Estados Unidos liberaram mais dióxido de carbono produzido pelo homem no século passado do que qualquer outro país, embora a China seja o maior emissor atual por uma ampla margem e se recuperando rapidamente nas emissões cumulativas.

A China também se ressente da pressão do governo Biden para intensificar sua ambição climática. Isso porque o ex-presidente Donald Trump em 2017 retirou os Estados Unidos do acordo de Paris, o pacto entre as nações para combater as mudanças climáticas. Essa decisão basicamente interrompeu o progresso climático dos Estados Unidos por quatro anos.

Eles não acreditam que os EUA estejam em posição de dizer a eles o que fazer, disse Joanna Lewis, especialista em política climática chinesa na Universidade de Georgetown.

Separadamente, o governo Biden está chateado com a China por ameaçar suspender a cooperação sobre mudança climática se os Estados Unidos continuarem a desafiar Pequim em direitos humanos e outras questões.

O notável crescimento da China no consumo de energia é alimentado por seu setor de manufatura. A China tem um quinto da população mundial, mas produz um terço dos bens de fábrica do mundo. A dependência global da China para equipamentos de exercícios, condicionadores de ar e outros produtos aumentou com a reabertura das economias 19 meses após o início da pandemia do coronavírus.

O maior impulsionador das emissões da China, no entanto, é seu apetite por aço e cimento, ingredientes essenciais para torres de apartamentos, linhas de trem-bala, metrôs e outros grandes projetos de construção. A produção desses dois materiais é responsável por cerca de um quarto das emissões de carbono da China.

Uma falta de eletricidade fechou temporariamente milhares de fábricas nas últimas duas semanas. Elevadores foram desligados em prédios baixos no sudeste da China. Algumas estações municipais de bombeamento de água foram forçadas a interromper as operações no nordeste da China. Os apagões, que também estão afetando residências, tornam ainda mais fácil justificar mais investimentos em usinas de combustíveis fósseis.

Tang Yousong administra uma fábrica que produz parafusos personalizados no sul de Dongguan. Do outro lado da rua, as fundações estão sendo preparadas para três enormes turbinas General Electric a gás. Apesar do barulho e da poeira, ele está ansioso para que a usina seja construída.

Hu Jiyan, um trabalhador em uma pequena oficina mecânica adjacente à usina termoelétrica de Ningzhou em Dongguan, China, em 28 de setembro de 2021, disse que sua oficina foi afetada por cortes de energia na semana anterior. (Gilles Sabrié / The New York Times)

A energia é tão importante, disse Tang, cuja oficina fechou por quatro dias no final de setembro por falta de eletricidade. Precisamos de eletricidade como precisamos comer e dormir.

Enquanto a China enfrenta escassez de energia, os investimentos em minas de carvão - que basicamente pararam por volta de 2016 - começaram a renascer.

A construção de usinas a carvão ainda é permitida até 2025. Mas muitos no setor de energia da China esperam que novas usinas a carvão sejam proibidas além desse ponto. As empresas chinesas de energia estão tentando decidir se apressam a conclusão de mais usinas a carvão para cumprir o prazo. A energia a carvão ainda pode ser lucrativa em algumas áreas da costa da China, onde nuvens e brisas fracas tornam a energia solar e eólica menos viável.

A energia renovável no interior da China às vezes gera mais eletricidade do que os consumidores próximos podem usar, mas, em outras ocasiões, produz muito pouco. Há apenas cinco anos, três regiões do interior que geram energia solar e eólica abundantes - a Mongólia Interior, Xinjiang e Gansu, com população esparsa - estavam desperdiçando até dois quintos dessa energia.

Para resolver esse problema, a China construiu linhas de transmissão de ultra-alta tensão ligando o interior do país a centros próximos à costa. Mas a conectividade ainda tem um longo caminho a percorrer. A nova demanda pode mais do que ser atendida por fontes de energia mais limpas se as redes de transmissão forem expandidas, disse Lewis.

Pequim também está tentando usar as forças do mercado para expandir a energia renovável. O governo chinês ordenou que as concessionárias de energia elétrica cobrem dos clientes industriais e comerciais até cinco vezes mais quando a energia é escassa e gerada principalmente por carvão, do que quando a energia renovável está inundando a rede.

Apesar dos objetivos de Pequim, os governos provinciais têm outras idéias.

Há um cabo de guerra agora, disse Kelly Sims Gallagher, professora da Fletcher School da Tufts University que estuda as políticas climáticas da China. O governo central está tentando limitar a produção de carvão e os governos locais estão fazendo o oposto. Eles querem reiniciar fábricas ou construir novas para colocar suas economias locais em movimento novamente após a pandemia.

Song Hewan, um mecânico de bicicletas que trabalha e mora perto da nova usina termoelétrica a gás sendo concluída no extremo norte de Dongguan, disse que certamente não sentiu falta da usina a carvão.

As roupas ficavam sujas se você as pendurava do lado de fora. Carros brancos ficaram sujos depois de ficarem estacionados aqui por um tempo, disse ele.

Depois dessa experiência, Song não se entusiasma com as usinas em geral. Mas se nenhuma nova usina de energia substituir a usina a carvão que foi demolida, ele teme, então as quatro décadas de rápido crescimento econômico da China podem acabar.

Sem eletricidade, disse ele, a vida voltaria aos anos 70.