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Chernobyl: Limitando uma catástrofe

Um arco de 32.000 toneladas que custará US $ 1,5 bilhão está sendo construído para eliminar o risco de mais contaminação no local da explosão do reator nuclear de 1986.

A primeira metade do Novo Confinamento Seguro, ou NSC, o arco que cobrirá o prédio do reator, é vista depois que ele foi empurrado para um local na usina nuclear de Chernobyl no ano passado. NYTA primeira metade do Novo Confinamento Seguro, ou NSC, o arco que cobrirá o prédio do reator, é vista depois que ele foi empurrado para um local na usina nuclear de Chernobyl no ano passado. NYT

Um arco de 32.000 toneladas que custará US $ 1,5 bilhão está sendo construído para eliminar o risco de mais contaminação no local da explosão do reator nuclear de 1986.

Contra o horizonte decadente aqui, um projeto de engenharia único está surgindo perto dos restos do pior desastre nuclear civil do mundo.

Um exército de trabalhadores, protegido da radiação por grossas lajes de concreto, está construindo um enorme arco, revestido de acres de aço inoxidável reluzente e vasto o suficiente para cobrir a Estátua da Liberdade. A estrutura é tão sobrenatural que parece que poderia ter sido jogada por alienígenas nesta paisagem industrial da era soviética. Se tudo correr como planejado, em 2017, o arco de 32.000 toneladas será delicadamente empurrado sobre almofadas de Teflon para cobrir o abrigo decrépito que foi construído para sepultar os restos radioativos do reator que explodiu e queimou aqui em abril de 1986. Quando suas extremidades serão fechado, será capaz de conter qualquer poeira radioativa caso o abrigo envelhecido desmorone.

Ao eliminar o risco de contaminação atmosférica adicional, o arco removerá a ameaça persistente de até mesmo uma reprise limitada daqueles dias de pesadelo 28 anos atrás, quando a precipitação radioativa envenenou as planícies por quilômetros ao redor e transformou vilas em cidades fantasmas.

O arco também permitirá o início do estágio final da limpeza de Chernobyl - uma tarefa árdua para remover os destroços do reator altamente contaminados para armazenamento seguro permanente. O fato de esse trabalho cair das mãos de outros países para as da Ucrânia apresenta novas preocupações, especialmente porque a Rússia ameaça as fronteiras do país.

Por enquanto, o arco ascendente é um sinal de progresso.

É uma estrutura incrível. Não dá para comparar com nada, disse Nicolas Caille, diretor de projetos da Novarka, o consórcio de construtoras francesas que está construindo.

Com as nações debatendo o futuro da energia atômica como uma forma de reduzir as emissões de gases do efeito estufa e combater as mudanças climáticas, o arco também é um forte lembrete de que a energia nuclear, com todos os seus benefícios, traz enormes riscos. Quando as coisas dão errado, grandes desafios se seguem.

A contenção e a limpeza levam as capacidades da engenharia ao seu limite, como o Japão também está descobrindo desde o colapso da usina de Fukushima, três anos atrás.

Os custos são enormes - apenas o arco de Chernobyl custará cerca de US $ 1,5 bilhão, financiado em grande parte pelos Estados Unidos e cerca de 30 outras nações.

Os engenheiros projetaram o arco para durar 100 anos; eles calculam que esse é o tempo que pode levar para limpar totalmente a área. Mas sempre houve dúvidas sobre o compromisso de longo prazo da Ucrânia, e a turbulência política e as tensões com a Rússia levantaram novas preocupações.

O arco, porém, é uma estrutura formidável, disse Vince Novak, diretor de segurança nuclear do Banco Europeu de Reconstrução e Desenvolvimento, que administra o financiamento do projeto. Se necessário, disse ele, pode durar 300 anos ou mais.

Como uma enorme bomba suja

O acidente de Chernobyl pode ser comparado a uma enorme bomba suja, uma explosão que expeliu material radioativo em todas as direções.

Desta forma, o desastre difere de outros dois acidentes graves da energia nuclear, em Three Mile Island na Pensilvânia em 1979 e Fukushima em 2011. Em ambas as usinas, núcleos do reator derreteram, mas o material do núcleo - o combustível nuclear - permaneceu dentro estruturas de contenção de proteção.

Os quatro reatores da usina de Chernobyl não tinham tal contenção. O sistema para controlar a reação de fissão nuclear era temperamental e, sob certas condições, a energia do reator poderia rapidamente ficar fora de controle.

Foi o que aconteceu na madrugada de 26 de abril de 1986, na Unidade 4 de Chernobyl, durante um teste imprudente de alguns dos sistemas de segurança do reator. Em questão de segundos, a potência do reator aumentou exponencialmente e o núcleo foi destruído pelo vapor.

Alguns trabalhadores morreram imediatamente, mas a maioria dos técnicos da Unidade 4 e os bombeiros que inicialmente responderam sofreram mortes agonizantes nas semanas seguintes.

Oficialmente, várias dezenas de pessoas foram mortas. A radiação também causou milhares de cânceres posteriores - embora a quantidade ainda seja objeto de muito debate.

Imediatamente após o desastre, as autoridades soviéticas trouxeram os militares para combater o incêndio do reator e evacuar os vilarejos próximos e a cidade de Pripyat, onde vivem a maioria dos trabalhadores da usina e suas famílias. Trabalhadores foram recrutados para construir apressadamente o abrigo de concreto e aço, conhecido como sarcófago. Quando a exposição à radiação ficou muito alta, os trabalhadores foram substituídos; ao todo, mais de meio milhão de pessoas estiveram envolvidas na limpeza inicial.

Isso foi há quase três décadas. Mas em Chernobyl, é como se o calendário tivesse congelado.

O pedágio humano

Na noite do acidente, Andrei Glukhov estava em casa, afastado de seu trabalho como especialista em segurança nuclear em Chernobyl. Quando ele ouviu a explosão, ele não ficou muito preocupado - sons altos ocasionalmente vinham da planta.

Na manhã seguinte, ele telefonou para a sala de controle da Unidade 2. Um técnico disse a ele que eles estavam aumentando a potência para compensar a perda da Unidade 4. O que aconteceu com a Unidade 4? Glukhov perguntou. Olhe pela janela, respondeu o homem.

Glukhov, que morava com a esposa e dois filhos pequenos em um prédio de apartamentos, ficava a menos de três quilômetros de distância, em Pripyat.

Mandando sua família ficar em casa, ele saiu para oferecer ajuda. A maioria dos residentes de Pripyat não recebeu tal aviso e continuou com o dia, alheios ao que era então um grave perigo de radiação. Era um sábado.

Na manhã de domingo, os moradores foram informados de que em algumas horas seriam evacuados de ônibus e foram orientados a trazer alguns pertences.

Glukhov, agora com 55 anos, e sua família rumaram para Kiev. Mas a meio caminho de Kiev, ele se despediu e pegou uma carona de volta.

Glukhov, que agora ajuda a gerenciar o projeto do arco, disse que não consegue esquecer a visão que o saudou quando voltou para Chernobyl.

Percebi a escala do desastre quando vi o núcleo aberto, brilhando, disse ele. Eu não gostaria que ninguém o visse.

Avisos

Artur Korneyev viu o núcleo repetidamente. Korneyev, 65, um especialista em radiação e natural do Cazaquistão, veio pela primeira vez a Chernobyl logo após o acidente. Ele entende mais do que a maioria das pessoas a extensão da bagunça radioativa que permanece no que era a Unidade 4.

Embora o número de partículas radioativas liberadas durante a explosão e o incêndio subsequente tenha sido enorme, elas vieram de apenas cerca de cinco toneladas de combustível do reator. Quase 200 toneladas de combustível permanecem nas entranhas do prédio destruído. O trabalho de Korneyev era localizar o combustível.

Hoje em dia Korneyev trabalha na unidade de gerenciamento de projetos, mas por causa de sua saúde - ele tem catarata e outros problemas relacionados à forte exposição à radiação - ele não pode mais entrar na fábrica.

Korneyev foi uma das primeiras pessoas a alertar os especialistas ocidentais de que o sarcófago estava em más condições. Alarmado com a possibilidade de outra grande liberação de radioatividade, o grupo de sete nações concordou em 1995 em financiar o trabalho para tornar a Unidade 4 segura. Em troca, a Ucrânia concordou em fechar os dois reatores de Chernobyl que ainda estavam operando; o último foi fechado em 2000.

O arco

Manter uma estrutura de aço de pé por um século é normalmente uma tarefa simples, disse Caille. É tudo sobre como controlar a ferrugem.

Pintura, disse ele. A Torre Eiffel, por exemplo, é pintada a cada 15 anos.

Mas quando o arco estiver no lugar sobre o reator da Unidade 4 em ruínas, os níveis de radiação serão altos. Não haveria maneira segura de os trabalhadores rasparem e pintarem novamente. Portanto, o design não mede esforços para eliminar o risco. Tanto o exterior como o interior são revestidos de aço inoxidável anti-ferrugem. As treliças em arco são feitas de aço convencional, assim como os 580.000 parafusos que irão manter as peças juntas. Os desumidificadores tratam o ar que circula ao seu redor.

Mesmo antes da atual turbulência política, disse Novak, havia preocupações sobre a necessidade de pedir aos doadores que contribuíssem com mais dinheiro. Mas o risco de deixar todo este programa inacabado é uma perspectiva que não acho que alguém gostaria de contemplar, disse ele.