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Capturado, morto ou comprometido: a CIA admite ter perdido dezenas de informantes

A CIA tem dedicado grande parte de sua atenção nas últimas duas décadas às ameaças terroristas e aos conflitos no Afeganistão, Iraque e Síria

O selo da Agência Central de Inteligência no saguão da sede da agência em Langley, Virgínia, em 21 de janeiro de 2017. (Doug Mills / The New York Times)

Escrito por Julian E. Barnes e Adam Goldman

Oficiais da contra-espionagem americana alertaram todas as estações e bases da CIA ao redor do mundo na semana passada sobre o número preocupante de informantes recrutados em outros países para espionar para os Estados Unidos sendo capturados ou mortos, disseram pessoas a par do assunto.

A mensagem, em um telegrama ultrassecreto incomum, dizia que o centro da missão de contra-espionagem da CIA examinou dezenas de casos nos últimos anos envolvendo informantes estrangeiros que foram mortos, presos ou provavelmente comprometidos. Embora breve, o cabograma descreveu o número específico de agentes executados por agências de inteligência rivais - um detalhe bem guardado que os funcionários da contra-espionagem normalmente não compartilham nesses cabos.

O cabo destacou a luta que a agência de espionagem está enfrentando para recrutar espiões em todo o mundo em ambientes operacionais difíceis. Nos últimos anos, os serviços de inteligência adversários em países como Rússia, China, Irã e Paquistão têm caçado as fontes da CIA e, em alguns casos, transformado-as em agentes duplos.

Reconhecendo que o recrutamento de espiões é um negócio de alto risco, o telegrama levantou questões que atormentaram a agência nos últimos anos, incluindo habilidade comercial deficiente, confiar demais nas fontes, subestimar agências de inteligência estrangeiras e agir rápido demais para recrutar informantes sem prestar atenção suficiente a potenciais riscos de contra-espionagem - um problema que o cabo chamou de colocar a missão sobre a segurança.

O grande número de informantes comprometidos nos últimos anos também demonstrou a habilidade crescente de outros países em empregar inovações como varreduras biométricas, reconhecimento facial, inteligência artificial e ferramentas de hacking para rastrear os movimentos de oficiais da CIA a fim de descobrir suas fontes.

Embora a CIA tenha muitas maneiras de coletar inteligência para que seus analistas elaborem briefings para formuladores de políticas, as redes de informantes humanos de confiança em todo o mundo continuam a ser a peça central de seus esforços, o tipo de inteligência que a agência supostamente é a melhor do mundo na coleta e análise.

Recrutar novos informantes, disseram ex-funcionários, é como os oficiais da CIA - seus espiões da linha de frente - ganham promoções. Os responsáveis ​​pelo caso geralmente não são promovidos por conduzir boas operações de contra-espionagem, como descobrir se um informante está realmente trabalhando para outro país.

A agência tem dedicado grande parte de sua atenção nas últimas duas décadas às ameaças terroristas e aos conflitos no Afeganistão, Iraque e Síria, mas melhorar a coleta de inteligência sobre poderes adversários, grandes e pequenos, é mais uma vez uma peça central da agenda da CIA, especialmente como legisladores exigem mais informações sobre a China e a Rússia.

A perda de informantes, disseram ex-funcionários, não é um problema novo. Mas o cabograma demonstrou que o problema é mais urgente do que é publicamente entendido.

O aviso, de acordo com aqueles que o leram, foi dirigido principalmente aos oficiais da agência da linha de frente, as pessoas envolvidas mais diretamente no recrutamento e verificação de fontes. O telegrama lembrou aos oficiais de caso da CIA que se concentrassem não apenas em fontes de recrutamento, mas também em questões de segurança, incluindo a verificação de informantes e evasão de serviços de inteligência adversários.

Entre as razões para o telegrama, de acordo com pessoas familiarizadas com o documento, estava o de incitar os agentes da CIA a pensar sobre as medidas que podem tomar por conta própria para melhor gerenciar os informantes.

Ex-funcionários disseram que deve haver mais foco na segurança e na contra-espionagem, tanto entre os líderes seniores quanto entre o pessoal da linha de frente, especialmente quando se trata de recrutar informantes, que os oficiais da CIA chamam de agentes.

Ninguém no final do dia será responsabilizado quando as coisas vão mal com um agente, disse Douglas London, um ex-agente da agência. Às vezes, há coisas além do nosso controle, mas também há ocasiões de negligência e negligência, e as pessoas em cargos de chefia nunca são responsabilizadas.

London disse que não sabia do telegrama. Mas seu novo livro, The Recruiter: Spying and the Lost Art of American Intelligence, argumenta que a mudança da CIA em direção a ações secretas e operações paramilitares minou a espionagem tradicional que depende do recrutamento e tratamento de agentes com segurança.

Mensagens mundiais para estações e bases da CIA que notam tendências ou problemas preocupantes, ou mesmo avisos sobre problemas de contra-espionagem, não são inéditos, de acordo com ex-funcionários. Ainda assim, o memorando descrevendo um número específico de informantes presos ou mortos por poderes adversários é um nível incomum de detalhe, que sinaliza a importância dos problemas atuais. Ex-funcionários disseram que os funcionários da contra-espionagem normalmente gostam de manter tais detalhes em segredo, mesmo para a ampla força de trabalho da CIA.

Questionado sobre o memorando, um porta-voz da CIA se recusou a comentar.

Sheetal T. Patel, que no ano passado se tornou o diretor assistente de contra-espionagem da CIA e lidera o centro da missão, não relutou em enviar amplos avisos à comunidade da CIA de atuais e ex-oficiais.

Em janeiro, Patel enviou uma carta a oficiais aposentados da CIA alertando-os contra trabalhar para governos estrangeiros que estão tentando construir capacidades de espionagem contratando oficiais de inteligência aposentados. (A carta, que vazou prontamente, também incluía advertências sobre como falar com jornalistas.)

Ex-oficiais dizem que os ataques são uma forma de pressionar os oficiais da CIA a levarem mais a sério a contra-espionagem.

O memorando enviado na semana passada sugeria que a agência subestimou seus adversários - a crença de que seus oficiais e espionagem eram melhores do que outros serviços de inteligência. Mas os resultados do estudo mostraram que os países visados ​​pelos EUA também têm habilidade em caçar informantes.

Membros do Taleban na antiga CIA Eagle Base em Cabul em 6 de setembro de 2021. (Victor J. Blue / The New York Times)

Alguns ex-funcionários acreditam que as habilidades da agência em frustrar os serviços de inteligência adversários enferrujaram após décadas de foco em ameaças de terrorismo e confiando em comunicações secretas arriscadas. Desenvolver, treinar e direcionar informantes que espionam governos estrangeiros difere em alguns aspectos de desenvolver fontes dentro de redes terroristas.

Embora o memorando identifique números específicos de informantes que foram presos ou mortos, ele afirma que o número voltado contra os Estados Unidos não é totalmente conhecido. Às vezes, os informantes descobertos pelos serviços de inteligência adversários não são presos, mas, em vez disso, transformados em agentes duplos que fornecem desinformação à CIA, o que pode ter efeitos devastadores na coleta e análise de inteligência. Os paquistaneses têm sido particularmente eficazes nessa esfera, disseram ex-autoridades.

O colapso do governo apoiado pelos EUA no Afeganistão significa que aprender mais sobre os laços do Paquistão com o governo do Taleban e organizações extremistas na região se tornará cada vez mais importante. Como resultado, a pressão recai mais uma vez sobre a CIA para construir e manter redes de informantes no Paquistão, um país com um histórico de descoberta e quebra dessas redes.

Da mesma forma, o foco de sucessivas administrações na competição pelas grandes potências e nos desafios da China e da Rússia significou que construir redes de espionagem e proteger essas fontes são mais importantes do que nunca.

Nesses países, a tecnologia também se tornou um problema, disseram ex-funcionários. Inteligência artificial, varreduras biométricas, reconhecimento facial e outras tecnologias tornaram muito mais fácil para os governos rastrearem oficiais de inteligência americanos que operam em seu país. Isso tornou o encontro e a comunicação com as fontes muito mais difícil.

Uma violação do sistema de comunicações confidenciais, ou covcom, usado pela CIA ajudou a expor as redes da agência na China e no Irã, de acordo com ex-funcionários. Em ambos os casos, os informantes foram executados. Outros tiveram que ser extraídos e reassentados pela agência.

No Irã e na China, alguns funcionários da inteligência acreditam que os americanos forneceram informações às agências adversárias que poderiam ter ajudado a expor os informantes. Monica Elfriede Witt, ex-sargento da Força Aérea que desertou para o Irã, foi indiciada por fornecer informações ao Irã em 2019. Os iranianos aproveitaram seu conhecimento somente depois de determinarem que ela era confiável. Mais tarde naquele ano, Jerry Chun Shing Lee, um ex-oficial da CIA, foi condenado a 19 anos de prisão por fornecer segredos ao governo chinês.

Ex-funcionários dizem que não faltam exemplos de onde a agência esteve tão focada na missão que as medidas de segurança não receberam a devida consideração. E em alguns casos, um agente transformado pode ter consequências mortais.

O atentado de 2009 em uma base da CIA em Khost, Afeganistão, que matou sete funcionários da agência foi um bom exemplo de missão de segurança, disse Londres. Naquele ataque suicida, um médico jordaniano que a CIA julgou ter persuadido a penetrar na Al Qaeda havia se voltado contra os Estados Unidos.

Estávamos com muita pressa para fazer uma pontuação tão grande, disse London. Esses foram erros de tradecraft.

Ele acrescentou que é importante lembrar a força de trabalho da CIA dos danos que podem acontecer quando a nave espacial falha.

Faça o seu trabalho e não seja preguiçoso, disse ele. É a disposição de dizer que não somos tão perfeitos quanto pensamos que somos. Isso é uma coisa positiva.