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Bitcoin prega liberdade financeira, um homem forte está testando essa promessa

O anúncio surpreendente no mês passado de que El Salvador havia adotado o bitcoin, a maior criptomoeda do mundo, como moeda de curso legal, pegou sua população de surpresa e tornou a nação pobre e conservadora da América Central um improvável termômetro de uma transformação tecnológica global.

Jorge Andres Hasbun, chefe da câmara de comércio de El Salvador, em seu escritório em San Salvador, El Salvador, 28 de setembro de 2021. (Fred Ramos / The New York Times)

Escrito por Anatoly Kurmanaev, Bryan Avelar e Ephrat Livni

Os proponentes do Bitcoin sonham com um sistema financeiro amplamente livre da interferência do governo. Mas na primeira vez que a criptomoeda se tornou uma moeda nacional, ela foi imposta a uma população relutante por um governante cada vez mais autoritário, usando um sistema secreto administrado pelo Estado.

O anúncio surpreendente no mês passado de que El Salvador havia adotado o bitcoin, a maior criptomoeda do mundo, como moeda de curso legal, pegou sua população de surpresa e tornou a nação pobre e conservadora da América Central um improvável termômetro de uma transformação tecnológica global.

O resultado do experimento não mapeado pode ajudar a determinar se a criptomoeda proporciona a liberdade de regulamentação que seus proponentes imaginam - ou se ela se torna outra ferramenta de controle e enriquecimento para autocratas e corporações.

Estamos agora em um ponto de inflexão na criptomoeda, disse Lane Rettig, empresário e ex-programador sênior da Fundação Ethereum, uma organização que oferece suporte às tecnologias por trás do Ethereum, a segunda maior criptomoeda do mundo. A mesma tecnologia de liberdade pode se tornar parte de uma nova distopia tecnológica.

A ameaça de subversão governamental e corporativa das raízes libertárias da criptomoeda ecoa, em parte, a evolução das tecnologias digitais, como a internet e as mídias sociais, disse Rettig. Construídas sobre a premissa democrática de liberar informações e conectar pessoas, essas inovações se mostraram vulneráveis ​​à censura, manipulação por propagandistas e controle por corporações com fins lucrativos, disse ele.

E agora, depois de anos ignorando as criptomoedas, os governos em todo o mundo estão lutando para responder à crescente indústria de US $ 2 trilhões, à medida que ela começa a perturbar o sistema bancário e se infiltrar na vida cotidiana.

Em junho, o presidente populista de 40 anos de El Salvador, Nayib Bukele, anunciou que tornaria o bitcoin - um token financeiro altamente volátil operado por uma comunidade descentralizada de empreendedores de tecnologia - a moeda nacional, no mesmo nível da moeda corrente. , o dólar americano.

Isso vai gerar empregos e ajudar a fornecer inclusão financeira para aqueles que estão fora da economia formal, disse Bukele em um discurso por vídeo. Ele também disse que isso tornará o país um pólo de inovação e turismo.

A ideia surgiu de um experimento social iniciado em 2019 na cidade de surfista salvadorenha de El Zonte, onde ativistas populares usaram uma doação de bitcoins para criar uma rede comunitária de pagamentos de criptomoedas. O projeto, Bitcoin Beach, superou a desconfiança dos residentes ao integrar a moeda à vida cotidiana, usando bitcoin para recompensar os alunos por fazerem o dever de casa e para fornecer ajuda às famílias contra uma pandemia.

Milhares de pessoas protestam contra o presidente Nayib Bukele após a adoção do Bitcoin em San Salvador, El Salvador, 30 de setembro de 2021. (Fred Ramos / The New York Times)

Nossa estratégia para criar um ecossistema onde o bitcoin funcione é baseada em dois elementos: tempo e confiança, disse Luis Morales, um organizador do Bitcoin Beach.

Ambos os elementos estão visivelmente ausentes da estratégia de Bukele.

De acordo com uma pesquisa realizada pela Câmara de Comércio de El Salvador, empresários, organizações internacionais e 93% dos salvadorenhos se opuseram à adoção do bitcoin.

No entanto, usando o controle de Bukele sobre o congresso e os tribunais do país, em 7 de setembro, o governo tornou todos os vendedores legalmente obrigados a aceitar bitcoin - um movimento que desencadeou a maior manifestação de rua em El Salvador em anos e prejudicou o tremendo apoio popular de Bukele.

Todos nós entendemos que a criptomoeda é o futuro, mas não se pode estimulá-la obrigando todos a usá-la, disse Jorge Hasbún, chefe da câmara de comércio.

Para promover o uso da moeda, o governo criou um aplicativo para celular - Chivo Wallet - que permite aos cidadãos, incluindo muitos que não têm contas bancárias, enviar e receber créditos denominados em bitcoin, convertê-los em dólares e retirá-los de caixas eletrônicos especiais. Ele também deu $ 30 em bitcoin para cada salvadorenho que adotar a carteira.

Mas o aplicativo foi afetado por falhas técnicas e muitos caixas eletrônicos ficaram sem dinheiro, pois as pessoas correram para converter as reservas de bitcoin em notas de dólar mais estáveis.

O governo também disse que reservou US $ 150 milhões, equivalente a 12% do orçamento de investimento público de El Salvador no ano passado, para garantir a conversibilidade gratuita do bitcoin em dólares. As autoridades não deram nenhuma explicação sobre como evitarão o uso de bitcoin para lavagem de dinheiro, ou o que aconteceria se o fundo de conversão ficasse sem dinheiro.

Apesar da escassez de fundos públicos, Bukele anunciou em uma série de postagens no Twitter que seu governo comprou cerca de US $ 30 milhões em bitcoins no mês passado. Quando o preço da criptomoeda despencou temporariamente depois, ele anunciou novas compras, seu propósito inexplicado.

Uma loja de roupas que aceita bitcoin em San Miguel, El Salvador, 24 de setembro de 2021. (Fred Ramos / The New York Times)

Quase um mês após a introdução do bitcoin, ainda não está claro onde estão os fundos em dólares e os bitcoins mantidos pelo governo, ou refletidos nas carteiras Chivo, ou quanto valem.

Embora todas as transações de bitcoin contenham um código para garantir a transparência, Bukele tratou a política de bitcoin como um segredo de estado. Ele classificou todas as informações relacionadas ao Chivo Wallet, que foi criado com fundos do contribuinte, mas é administrado como uma empresa privada por indivíduos não divulgados.

Ele está jogando roleta russa com dinheiro público, disse Ruth López, advogada salvadorenha da organização sem fins lucrativos Cristosal, que processou o governo por irregularidades de financiamento da Carteira Chivo.

Bukele, seus ministros da economia e finanças, o secretário de comércio, o procurador-geral, o chefe do comitê econômico do Congresso, o regulador financeiro, o banco central e o banco estatal que financia o fundo bitcoin se recusaram a comentar.

Nas ruas, o impacto da política foi misto.

Bukele diz que 3 milhões de salvadorenhos, ou mais da metade de todos os adultos, instalaram o Chivo Wallet, mas, na realidade, o uso de bitcoin continua limitado. A maioria teme a extrema volatilidade dos preços da criptomoeda, dizem que não têm habilidades tecnológicas ou desconfiam das intenções do governo.

Mas a criptomoeda permitiu que pelo menos alguns salvadorenhos sem contas bancárias acessassem pagamentos digitais, investissem suas economias ou aumentassem seus ganhos, e seu uso está gradualmente aumentando entre os jovens.

Na cidade provincial de San Miguel, a família Argueta Pérez disse que as vendas de streetwear em suas barracas de mercado aumentaram depois que eles colocaram placas dizendo que aceitam bitcoin.

Perto dali, Laura Trejo, uma estudante de 29 anos, fez fila em frente a um caixa eletrônico Chivo para sacar remessas enviadas por seu tio, sem pagar comissão. Ao lado dela, José Ercidio, 50, vendedor de verduras, esperava sua vez. Ele disse que a Chivo Wallet permitiu que os clientes lhe enviassem pequenas quantias, aumentando as vendas.

É um benefício para os pobres e humildes, disse ele.

No mês passado, Bukele, em uma aparente piada dirigida aos críticos, mudou seu perfil no Twitter para ler, o ditador mais legal do mundo. Mas, conforme ele consolida rapidamente o poder e reprime os oponentes, há preocupações crescentes em El Salvador de que a adoção do bitcoin por Bukele foi motivada mais por sua busca por controle - e desejo de evitar pressão internacional - do que por seu desejo de inclusão financeira.

À medida que Bukele reforçou seu controle sobre o país, as relações com o governo Biden se deterioraram, tornando Bukele cada vez mais preocupado com a influência descomunal de Washington na economia do país, disseram duas autoridades salvadorenhas familiarizadas com o pensamento do presidente. Eles falaram sob condição de anonimato para evitar represálias.

Por exemplo, as remessas enviadas por imigrantes, principalmente dos Estados Unidos, representam um quarto do produto interno bruto do país. Ao construir um sistema financeiro paralelo baseado na criptomoeda, Bukele poderia contornar o sistema bancário americano e manter as remessas fluindo para a carteira estatal Chivo no caso de futuras pressões econômicas de Washington, disseram as duas autoridades.

Acredita-se que outros países que já enfrentam sanções, incluindo Venezuela e Coréia do Norte, usaram criptomoeda para evitar supervisão.

Para o governo, bitcoin é ter um Plano B, disse Ricardo Castaneda, especialista em políticas públicas salvadorenhas.

A adoção do bitcoin aprofundou o impasse de Bukele com os credores internacionais. Suas negociações com o Fundo Monetário Internacional sobre um empréstimo crucial de US $ 1 bilhão foram paralisadas, pois o credor ficou cada vez mais preocupado com a deterioração do Estado de Direito e a ameaça do bitcoin à estabilidade financeira.

A falta de financiamento do FMI, por sua vez, bloqueou outras fontes tradicionais de financiamento, complicando os programas de gastos populistas de Bukele. Os títulos de El Salvador caíram drasticamente após a adoção do bitcoin quando Wall Street ficou preocupada com a capacidade de Bukele de pagar as dívidas existentes.

O governo agora está explorando maneiras de emitir títulos soberanos vinculados ao bitcoin e criar um novo bitcoin com energia geotérmica. Ambas as medidas podem criar uma fonte alternativa de financiamento que contorna os credores tradicionais que exigem responsabilidade, disseram os especialistas.

O que Bukele está fazendo não é bitcoin, mas um sistema bancário estatal centralizado, disse Mario Gómez, um especialista em dados salvadorenho que foi detido pela polícia e mantido por seis horas no mês passado sob acusações não especificadas de crimes financeiros após organizar seminários nas redes sociais sobre riscos de criptomoeda. É a antítese dos princípios dos campeões do bitcoin.